打击非洲河盲症,靠一支智慧型手机就能搞定

打击非洲河盲症,靠一支智慧型手机就能搞定

在非洲,河盲症是一种因为寄生虫引发的疾病,也是全球第二大的失明原因。理论上,寄生虫引发的疾病,只要吃抗生素就好,但事情没这幺简单。

寄生虫造成的失明

在非洲,河盲症(river blindness)──或称为「蟠尾丝虫病」(Onchocerciasis)──造成了很大的问题。

当人类被蟠尾丝虫感染后,最初的症状是皮肤痒到不行或溃烂,最后甚至会让人失明,而河盲症正是世界上第二大失明的成因。

透过黑蝇传播

河盲症的传播途径是透过黑蝇,当黑蝇叮咬河盲症患者后,会将河盲症患者体内的寄生虫幼虫传播出去。这种黑蝇主要聚集在河川附近,这也是为何这种疾病又被称为「河盲症」的原因。

只要吃药就能根治

既然河盲症是因寄生虫引起的疾病,只要有药物能有效杀死蟠尾丝虫等类型的寄生虫就能痊癒。

目前已知,只要让河盲症流行地区的所有人,连续十年每年都吃一次伊维菌素(ivermectin)这种特效药,就能有效根绝河盲症。

打击非洲河盲症,靠一支智慧型手机就能搞定

虽然有专门对付河盲症的特效药,但如果患者身上还有其他的寄生虫,这种药物很有可能会致命。上为 2014 年 3 月,在埃及开罗一名 32 岁的盲人妈妈把女儿抱了起来。

问题出在别种寄生虫

然而,问题就出在这里──伊维菌素这种特效药不只会杀死蟠尾丝虫的幼虫而已。

如果河盲症患者身上同时带有「罗阿丝虫」(Loa loa)这种在非洲也很常见的寄生虫,患者只要一服用伊维菌素,使「罗阿丝虫」幼虫在短时间死光光,就有可能让患者因脑肿胀(brain swelling)致死。

不吃药只是失明  吃了药还可能会死掉

这也就是为何既然有对付河盲症的特效药,还是有不少民众不愿接受治疗的主因:不吃伊维菌素顶多失明而已,吃了药有可能会死掉。

那就先找罗阿丝虫吧

所以,只要能预先知道哪些人身上带有「罗阿丝虫」,让这些人不要吃伊维菌素的话,问题是不是就解决了呢?

为了事先诊断出哪些人身上带有「罗阿丝虫」,美国加州大学柏克莱分校(UC Berkeley)发展了一项新技术「LoaScope」,且这项技术只需要一支智慧型手机就能搞定。

打击非洲河盲症,靠一支智慧型手机就能搞定

肯亚维多利亚湖(Lake Victoria)姆凡加诺岛(Mfangano Island)的孩子开心地笑着。

只要一支智慧型手机就能搞定

搭载「LoaScope」功能的智慧型手机,在相机镜头上多了显微镜功能,并外接一个由 3D 列印技术打造出来的塑胶小盒子当检测室。

只要受试者提供一滴血为检体放进检验室,再透过这台搭载「LoaScope」的智慧型手机按下相机快门,这张照片就会上传到云端演算系统,自动检测患者血液被寄生虫感染的程度有多少严重。

罗阿丝虫筛检成功

这项研究发表于《新英格兰医学杂誌》,研究团队利用「LoaScope」技术,在喀麦隆(Cameroon)进行寄生虫筛检。

这项技术使村里超过 15,000 名河盲症患者不需要担忧「罗阿丝虫」的潜在威胁下,透过伊维菌素投药,成功根治河盲症,当中没有任何一个人因服用伊维菌素而死。

显微镜下,患者血液中能观察到的「罗阿丝虫」。

让电脑来挑寄生虫

研究团队的德安布罗西奥(Mike D’Ambrosio)表示,他们一开始想到的作法是,请当地医生协助拍摄照片,这些照片上传到云端之后,就能由远在加州的检测人员看样本里有没有寄生虫。

但是这个念头没有持续太久,因为没有人想要一直看到样本出现寄生虫。所以他们决定想出一套让电脑自动辨别「罗阿丝虫」的办法。

利用幼虫蠕动速度来辨别

德安布罗西奥说:「这就是为何我们想到要利用蠕虫运动的方式观察牠。」

他解释道,「罗阿丝虫」的幼虫比其他蠕虫在血液里蠕动的速度更快更剧烈,利用「罗阿丝虫」幼虫的特徵,他们就能利用电脑设计出一套演算法,用来辨别这些「罗阿丝虫」。

打击非洲河盲症,靠一支智慧型手机就能搞定

「LoaScope」的特色就是对惯于使用智慧型手机的年轻人来说,操作方式非常容易上手。图为 2010 年 7 月,喀麦隆足球员艾托奥(Samuel Eto’o)正在讲电话。

有手机的年轻人学得很快

喀麦隆的寄生虫权威坎明诺(Joseph Kamgno)医生在 2016 年拿到这台搭载「LoaScope」功能的智慧型手机,他形容这是「革命性」的发明。

坎明诺表示,他们很惊讶也很高兴居民在两天培训以后,都能学会「LoaScope」该如何操作,并回到自己的社区里协助检测。他说:「几乎所有年轻人都有手机,而且他们很快就学会(操作)『LoaScope』。」

把这项技术推广出去

负责这项计画的共同作者柏克莱分校生医科学教授弗莱彻(Daniel Fletcher)说:「这不仅是为打击河盲症往前迈进一步,这也证明了搭载在智慧型手机的行动式显微镜,可安全且有效扩展到医疗保健。」

他也说,这项技术不只能应用在河盲症,透过行动式显微镜,不只医疗资源匮乏的地区甚至美国,都可以用于改善其他疾病的诊断或治疗。

  • 2020/07/11
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